湖南現代人類化石尚不能推翻“非洲起源說”

湖南現代人類化石尚不能推翻“非洲起源說”

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道縣人類下頜牙齒。受訪者供圖
道縣福巖洞洞內景象。箭頭處為發現牙齒地方。受訪者供圖

  新京報訊 我們這些現代人從哪裡來?不僅是哲學傢也是考古學傢所探索的“終極問題”之一。而湖南道縣福巖洞發現的47枚古人類牙齒,或能解答這個問題。

  實際上,現代人在東亞地區的起源與演化一直是古人類學研究與爭議的熱點。

  近10年來,中國古人類學界在這個領域的研究取得瞭一系列重要進展,先後在周口店田園洞、湖北鄖西黃龍洞和廣西崇左智人洞等地發現早期現代人化石。對這些人類化石的年代測定和形態研究顯示,早期現代人至少10萬年前在華南地區已經出現。

  然而,學術界對於具有“完全現代形態”(fully modern morphology)的人類在東亞地區出現的時間尚不清楚。

  昨日,著名學術雜志《自然》發表瞭標題為《中國南方地區最早的現代人》的文章,中國科學院古脊椎動物與古人類研究所劉武、吳秀傑等人在湖南省道縣發現瞭47枚具有完全現代人特征的人類牙齒化石,表明在8萬~12萬年前,現代人在該地區已經出現,這是目前已知最早的具有完全現代形態的人類。

  中國科學院古脊椎動物與古人類研究所研究員劉武在接受新京報記者采訪時表示,這次發現的價值在於認識到瞭東亞最早的現代人出現在華南地區,比歐洲至少要早3.5萬年至7.5萬年,同時就目前的研究可以推測現代人是由華南擴散到華北地區。

  為瞭得出最終結論,相關研究人員自2011年起對福巖洞進行瞭連續考察和挖掘,“我們的野外團隊大概有10人左右,每年在野外考察的時間一般不會超過2個月,其餘時間要在實驗室進行大量研究”,參與此次研究的研究員劉武向記者介紹其間所做的工作。

  揭秘1 為何鎖定湖南福巖洞?

  上世紀80年代洞穴附近發現較多動物化石

  此次的47枚牙齒發現於湖南省道縣的福巖洞,在華南地區廣闊的地域范圍內,研究院是如何鎖定研究地點並最終發現這些古老牙齒的?

  研究員劉武告訴記者,湖南省道縣福巖洞這個地點並非研究員憑空指定,而是依靠瞭以往線索。1984年左右,中科院古脊椎動物與古人類研究所已經有研究員在當地發現瞭哺乳動物化石,加之近年來中國華南地區被發現的動物化石較多,所以此次研究員們將地點選在瞭此處。

  新京報記者檢索發現,在1986年7月的《古脊椎動物學報》上,研究員陳醒斌曾發表文章,提到1984年10月在湖南省道縣樂福堂鄉塘貝村附近的洞穴,采獲瞭24種(屬)動物化石,包括獼猴、大熊貓、似亞洲象、鹿、野豬等,這一洞穴成瞭湖南省當時已記述的、在一個洞穴內出土的哺乳類化石種(屬)最多的地點。

  在研究員吳秀傑看來,化石的發現需要運氣也需要經驗,“一些地方的考古所會為研究提供線索,如果一個地方發現哺乳動物化石較多,我們往往會調查”,此外,環境也值得關註,研究員們更喜歡關註洞穴內部,因為那裡受到的破壞相對更小,而如果堆積物裡有較厚的幹性砂黏土,則可能性會更大。

  在中科院古脊椎動物與古人類研究所2013年5月8日發表的一篇文章中介紹,道縣處於華南板塊腹地,北亞熱帶南部,受新生代構造抬升和氣候變化的影響,區內發育多處巖溶洞穴,而福巖洞則帶地處亞熱帶,更新世以來雨水充足,繁盛的動植物資源為古人類的生存繁衍提供瞭難得的傢園。

  揭秘2 如何從牙齒認出“現代人”?

  尺寸更小,齒根也短而纖細;動物化石提供佐證

  牙齒透露瞭重要的信息。

  參與研究的吳秀傑告訴記者,47枚牙齒化石是在距洞口100米左右的地點發現的,“洞口如此靠裡的地方環境比較差,不太適合生存,所以我們推測這些牙齒是被沖刷進去的,而且可能是水沖刷的,因為內部發現瞭水沖刷過的痕跡。”

  這些來自年輕身體的牙齒十分堅固,吳秀傑認為這是它們時隔萬年仍能完好保存到現在的原因之一,相比起來,頭骨則更易遭受腐蝕。

  通過對牙齒形態尺寸等的研究,可以推測出它們和哪個階段人類的特征更相近。這次發現的47枚牙齒顯然更符合現代人牙齒的樣子,它們尺寸更小,齒根也短而纖細。相比起來,更早時代的人類牙齒尺寸更大,也更為粗壯。

  許傢窯、黃龍洞以及西亞和歐洲等更新世晚期人類前臼齒和臼齒經常出現齒冠基底隆起、頰側縱溝等形態特征。而這些特征在道縣人牙齒上均未出現。

  然而牙齒還不能說明一切。

  劉武告訴記者,在發現瞭牙齒化石之後,研究員在分析牙齒形態特征的同時也要確定年代,這需要周圍存在的動物群地共同“配合”,此前發現的動物化石等在此時將發揮用途。在研究中,對牙齒的測定和對年代的測定往往是同時進行的。

  揭秘3 能否推翻“非洲起源說”?

  要確定其與非洲聯系還證據不足

  在劉武看來,47枚牙齒所代表的研究發現讓人們認識到東亞最早的現代人是出現在中國的華南地區,並且從現在已有的研究發現可以推測,現代人在中國的擴散是從華南往華北方向進行的。但是,對於推翻“人類起源於非洲”的學說,劉武認為這次的研究結果並不能得出這個結論。

  “學界有觀點認為人類起源於非洲,這次的研究隻能確定東亞最早的現代人起源,要確定其與非洲的聯系還證據不足”,劉武如此解釋對於此次研究成果的誤讀。

  目前,最早的現代人化石被認為發現於非洲。

  發表於2012年8月的《人類學學報》上的一篇文章提出,目前最早的現代人化石發現在東非,包括埃塞俄比亞南部的Omo-Kibish,約19.5萬年前,而在埃塞俄比亞北部Herto發現的化石則測定為16萬至15.4萬年前,他們被看作是從古人類向現代人過渡的階段。以色列地區兩處遺址中發現的現代人化石則被測定為約11萬年到9萬年前。

  吳秀傑在接受記者采訪時也表示,目前發現最早的現代人存在於非洲,在16萬至19萬年前,西亞的現代人則發現於10萬年前左右,“他們屬於更為早期的現代人,我們發現的則完全是現代人的類型瞭。”

  本報采寫/新京報記者 王夢遙

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